Pelo menos cinco pessoas morreram na sequência da erupção do vulcão White Island, na Nova Zelândia, onde se encontravam meia centena de turistas, e as autoridades receiam que o número de mortes possa aumentar. Contactada pela TVI e questionada sobre uma eventual presença de portugueses no local, fonte da Secretaria de Estado das Comunidades Portuguesas disse que o Governo ainda está a recolher dados junto dos consulados no país.

Numa primeira análise ao acontecimento, as autoridades tinham apontado que cerca de 100 turistas se encontravam junto do vulcão, ou nas imediações, no momento da erupção do vulcão, a nordeste da cidade de Tauranga na Ilha do Norte, uma das duas principais ilhas da Nova Zelândia.

Agora, no novo balanço, o vice-comissário de Operações Nacionais de Polícia reduziu esse número para menos de 50 o número de turistas da Nova Zelândia e estrangeiros que estavam na área no momento do evento, e revelou que ainda existem "pessoas não localizadas".

Neste momento, é muito perigoso para a polícia e para os membros das equipas de resgate irem para a ilha, que permanece coberta de cinzas e material vulcânico… sabemos da urgência de regressar lá", disse Tims sobre a operação de retirada das pessoas, que ainda está em andamento ena qual 23 pessoas já foram retiradas.

"A nossa prioridade absoluta é continuar a busca e resgate", primeira-ministra da Nova Zelândia, indicando que muitos dos retirados sofrem de queimaduras.

"Até ao momento não foram encontrados sinais de vida", disse a polícia depois de helicópteros sobrevoarem os destroços. As forças de segurança adiantam ainda que pelo menos 20 pessoas ficaram feridas.

Cerca de vinte pessoas continuam desaparecidas.

A agência neozelandesa GeoNet, que monitoriza a atividade vulcânica e sismológica no país, indicou ter ocorrido uma erupção vulcânica moderada que ocorreu às 14:11 (01:11 em Lisboa) e alertou para possíveis novas erupções ou sismos.

Os turistas efetuavam uma viagem pela ilha desabitada de Whakaari, onde se situa o vulcão White Islanda, quando a explosão abrupta ocorreu, lançando rochas e uma grande nuvem de cinzas.

As equipas de emergência, apoiadas por sete helicópteros, estão no terreno a retirar as pessoas afetadas, algumas das quais estavam perto da cratera minutos antes da erupção, de acordo com imagens de uma câmara de rastreamento instalada na zona.

As autoridades estabeleceram um perímetro de segurança ao redor da ilha e cancelaram imediatamente todas as excursões, incluindo as de barcos turísticos ao redor da ilha que é visitada anualmente por cerca de 10.000 pessoas.

Michael Schade, um dos turistas que estavam de visita à ilha, partilhou no Twiitter imagens dos primeiros momentos da erupção. "O vulcão White Island, na Nova Zelândia entrou em erupção pela primeira vez desde 2001. Eu e a minha família tínhamos saído 20 minutos antes e estavamos à espera no barco, prestes a sair, quando vimos", escreveu o turista.

Ao sair da ilha, Michael e os restantes passageiros resgataram várias pessoas. "Estas são algumas pessoas que o nosso barco recolheu. Uma mulher estava e estado crítico, mas parecia estável. Os helicópteros na ilha parecem destruídos", acrescentou.

Segundo Michael, os guias turísticos da ilha ajudaram a resgatar as pessoas entre 12 a 14 minutos depois da erupção.